毛孩子啃不了骨头?古代狗可以啃咬骨头

养狗的朋友们绝对都知道,狗狗对于那些骨头有着深深的迷恋,虽然他们怎么啃、怎么咬不碎,还是非常喜欢有事没事咬着「闻香」,而近期科学家发现,这种习惯或许是数百万年前保留下来的。过去科学家曾发现一种称为「Borophagus parvus」的颚骨化石,这种野生犬科大约生活在公元前 1,600 万年至公元前 200 万年,从颚骨化石来看,牠有非常坚固的头骨和下巴,能承受高压力的牙齿以及强大的咬合力,这些特征都与斑鬣狗(spotted-hyenas)非常相似。

经过多年研究后,科学家相信「Borophagus parvus」应该有能碾压和咬碎骨骼的能力,因此也认为这些已灭绝、生活在北美的狗祖先,可能与现今鬣狗在生态系统扮演的角色类似。一些科学家因此推论,现代狗之所以保留咬骨头的喜好,是因为牠们的古老亲属确实能咬碎骨头并嚼食,但因缺乏详细证据,未能进一步证实这项理论。但近期发现的粪便化石则打破这个僵局。虽然听起来有些奇怪,但其实粪便化石比骨骼化石更少被发现,而这些化石往往可提供生物饮食习惯的线索。

最近的研究中,研究人员在加州中部一个可以追溯到中新世晚期、以富含 Borophagus 化石闻名的地区发现了 14 块粪便化石,推估至少都有 200 万年以上历史。使用显微 CT(micro-CT)扫描后,研究人员发现粪便中骨头碎片约占总体积的 5%,尽管因为碎片太小,无法辨识出究竟是属于何种动物,但仍给研究人员不少线索了解真实情况。研究人员从粪便化石发现,Borophagus 的饮食习惯并不全然与斑鬣狗相同,因为斑鬣狗可以彻底消化吞下的骨头,所以粪便中只会找到骨头的粉末,但在这次发现的化石粪便中,研究人员找到的则是未分解的碎片,意味着 Borophagus 可能像斑鬣狗一样进食,但在消化方面,却与无法有效处理骨头的条纹鬣狗和棕色鬣狗更类似。